Disfrutar de la naturaleza mientras se preserva es un conflicto milenario en California, pero en ningún lugar es más tenso que en Oceano Dunes. ¿Pueden coexistir especies todoterreno y en peligro de extinción?

Al final de un arco de costa que recorre las calas de bolsillo y los acantilados escarpados de la costa central, se encuentra Oceano Dunes y su ondulante mar de arena.

El parque al sur de San Luis Obispo es la última playa estatal donde los visitantes pueden competir legalmente con sus 4X4, motos de cross y camiones monstruo. Por la noche, miles de visitantes encienden generadores de vehículos recreativos o montan tiendas de campaña, creando pequeñas ciudades bulliciosas en la arena.

Pero estos mismos 1,500 acres de dunas y seis millas de playa también son el hogar de dos aves protegidas por el gobierno federal que construyen sus nidos en la arena, lo que las hace extraordinariamente vulnerables. Cada año en Oceano, algunas de las raras aves son aplastadas sin darse cuenta bajo las ruedas de vehículos todoterreno que corren por las dunas.

Oceano Dunes es posiblemente el tramo de arena más disputado en California, un escenario poco probable durante 40 años de acuerdos y leyes incumplidos, luchas internas gubernamentales, juicios en serie y acusaciones de que el estado ha priorizado la recreación motorizada y las especies en peligro de extinción y otros amantes de la playa.

El tira y afloja de permitir el disfrute de la naturaleza mientras se asegura su preservación es un dilema ancestral en California, pero en ningún lugar es más complicado que en Oceano.

Ahora, el debate de décadas sobre el futuro de estas dunas ha llegado a su punto culminante: Comisión Costera de California ha emitido un sin precedentes orden de cesar y desistir a su agencia hermana, el estado Departamento de Parques y Recreación, lo que indica que la comisión ha trasladado el conflicto a un territorio legal inexplorado.

Un nuevo director de parques estatales, Armando Quintero, ahora está tratando de desenredar lo que sus predecesores no pudieron.

“Cuando me hablaron sobre este trabajo, pregunté: '¿Cuáles son los mayores problemas con los que está lidiando?' Uno de ellos fue Oceano Dunes ”, dijo a CalMatters Quintero, quien fue designado por el gobernador Gavin Newsom en agosto. “No conozco ningún problema tan grave como este. No sé dónde vamos a terminar ".

Mark Gold, director ejecutivo de la estatal Consejo de Protección Oceánica, ha sido enviado por los principales ayudantes de Newsom para acercar a las dos agencias en disputa.

“Este es un parque único”, dijo Gold. “Oceano tiene sus propios desafíos de gestión difíciles: calidad del aire, protección de especies, recursos, recreación muy activa que a veces entra en conflicto con otros usos. Ha sido uno de los problemas más difíciles de la costa y lo ha sido durante 40 años ”.

¿Pueden los pájaros y las máquinas compartir una playa?

Como bandadas de aves migratorias, generaciones de familias regresan al parque Oceano Dunes cada año, una tradición apreciada por los todoterreno. Algunos visitantes esperan seis meses para asegurar las reservas durante la temporada alta de verano.

Las dunas son amadas por la experiencia única de pilotar vehículos directamente en la playa, una vez común pero ahora casi prohibido en California. Los veranos en Oceano pueden parecerse a las autopistas obstruidas que dejaron los vacacionistas: miles de 4X4, grúas y camiones de comida se mueven en largas filas a lo largo de la "carretera de arena" que conduce a las dunas.

Los críticos caracterizan el juego libre para todos en las dunas como una escena de la película distópica Mad Max, con camiones y motos de cross corriendo por encima de imponentes colinas de arena, a veces chocando o chocando entre sí. El ruido de las revoluciones de los motores no se contiene en la playa, ni el polvo que levantan, que llega a las calles y pueblos vecinos.

Con más de un millón de visitantes anuales, el parque opera con uno de los presupuestos más grandes del sistema estatal. Los gastos allí totalizaron $ 6.3 millones en 2017-2018, con mucho la mayor cantidad gastada por cualquiera de los parques estatales más populares de California.

El dinero proviene en su totalidad de las tarifas de registro y de usuario y una parte de los impuestos a la gasolina pagados por los propietarios de vehículos todo terreno. Y esa fuente de financiación dedicada convierte a los todoterreno en el principal distrito electoral del parque, creando una relación, dicen los críticos, que impulsa las decisiones de gestión que priorizan la recreación motorizada por encima de todo.

“Su misión, como ellos lo ven, es brindar el máximo acceso a los todoterreno. Les podría importar menos cualquier otro usuario del parque ”, dijo Jeff Miller del Centro para la Diversidad Biológica, un grupo ambiental que ha demandado al departamento de parques por el manejo de especies en peligro de extinción.

Dos pájaros de estatus especial: el Golondrina de mar de California Chorlito nevado occidental - se encuentran entre los diez animales y plantas que habitan el parque que están protegidos por las leyes estatales y federales de especies en peligro de extinción.

Una bola de algodón esponjosa con dos palillos de dientes para las piernas, los chorlitos nevados son lindos y carismáticos nativos de las playas de la costa del Pacífico. Construyen sus nidos, ponen sus nidadas camufladas de huevos de una pulgada y crían a sus polluelos suaves en surcos de arena, algunos de los cuales están protegidos por vallas.

Desafortunadamente para los chorlitos, su temporada de anidación, de marzo a septiembre, coincide con la época de mayor actividad para los todoterreno.

“Los chorlitos nevados occidentales son pájaros recatados, tranquilos y tímidos”, dijo Lena Chang, bióloga senior del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Como aves que anidan en el suelo, son particularmente vulnerables, pero los adultos protegen ferozmente a sus crías, fingiendo heridas para alejar a los depredadores u otras amenazas de sus nidos y polluelos, dijo.

El declive de las raras aves de Oceano es un espejo del dominio humano: requieren la misma proximidad a la costa que aprecian los amantes de la playa, los promotores inmobiliarios y los residentes. Agregue vehículos de carreras a la mezcla, y los humanos tienden a ganar esos tira y afloja territoriales.

Hubo un tiempo, hace décadas, en que los chorlitos nevados se deslizaban por las playas de la costa oeste, prefiriendo las dunas que les proporcionaban lo mejor de los dos mundos de las aves: arena húmeda para buscar comida y dunas onduladas para esconder los nidos de los depredadores.

Pero esos refugios seguros desaparecieron hace mucho tiempo.

Cuando los chorlitos fueron declarados bajo amenaza federal en 1993, solo se contabilizaron alrededor de 1,300 en California y los científicos declararon que la especie estaba en peligro de extinción. Y siguen en problemas. El año pasado solo hubo alrededor de 200 adultos reproductores en Oceano Dunes, mientras que un plan de recuperación federal requiere 350 o más antes de que ya no necesiten protección federal. Un indicador importante de la viabilidad de la especie, el número de polluelos, ha disminuido durante cinco años y está por debajo del objetivo de recuperación del parque.

Oceano Dunes también proporciona un hogar ideal para pequeñas aves costeras blancas y negras llamadas charranes pequeños, con sus lagos y lagunas cercanos perfectamente adaptados para sus viajes de alimentación. Los charranes han sido una especie en peligro federal en California desde 1970. Los charranes de Oceano se han recuperado un poco de un desastroso 2017, cuando, según un informe estatal, "Hubo un fracaso reproductivo casi completo con sólo siete juveniles producidos", en gran parte debido a la depredación de zorrillos que no estaban adecuadamente controlados en el parque.

A pesar de los millones de dólares gastados para ayudar a las aves de Oceano, no se espera que la especie se recupere durante al menos otros 10 años, según los administradores federales de vida silvestre.

'Desconexión entre la Comisión Costera y el Departamento de Parques'

El conflicto en el Área de Recreación Vehicular Estatal de Oceano Dunes ilustra que el “hábitat” está en el ojo del espectador. Para algunos ciclistas todoterreno, son los charranes y los chorlitos los intrusos, que se extienden a un espacio público reservado para conducir en la playa.

Los funcionarios del parque estatal parecen estar de acuerdo: un plan preliminar reciente exige abrir más áreas a los vehículos, incluso en el hábitat sensible de las aves.

En contraste, la Comisión Costera, que tiene el poder de regular el desarrollo público y privado a lo largo de la costa, ha señalado su intención de proteger las aves y playas de Oceano, ejerciendo la Ley de Costas del estado.

La comisión arremetió contra la agencia de parques por hacer oídos sordos a sus 13 recomendaciones, que incluyen prohibir la conducción nocturna, hacer cumplir el límite de velocidad de 15 mph, agregar más vallas y reducir el número de vehículos todo terreno.

El director ejecutivo de la Comisión Costera, Jack Ainsworth, dijo que el equilibrio entre la recreación motorizada y la protección de los recursos naturales está fuera de lugar en Oceano, que es parte de un sistema ecológico conocido como el Complejo de dunas Guadalupe-Nipomo. Todo el parque es un "Área de hábitat ambientalmente sensible", una designación de la comisión que tiene como objetivo limitar el alcance de las actividades.

Ainsworth dijo que apoya la eliminación gradual del uso de vehículos todo terreno allí durante cinco años, y dijo que está claro que es "anacrónico", incompatible con la administración ambiental y la Ley de Costas.

"Esto es muy político", dijo. "Yo lo entiendo. Pero de una forma u otra, vamos a tomar una decisión. Esto ha estado sucediendo durante casi 40 años. No voy a pasarle esto al próximo director ejecutivo ".

Esta primavera, cuando la pandemia de coronavirus golpeó a California, el largo estancamiento alcanzó un punto de ebullición. Con el parque cerrado a los todoterreno durante siete meses a partir de finales de marzo, las aves aprovecharon el respiro del tráfico y expandieron sus nidos más allá de los límites vallados de su territorio asignado.

En respuesta, a principios de junio, los biólogos del parque rozaron y borraron los "raspaduras" de los chorlitos, excavaciones de pájaros machos para atraer a las hembras y establecer nidos. El personal del parque también arrendó y trasladó algunos polluelos de las nuevas áreas e instaló banderas de mylar para alejar a las aves de las zonas de equitación, según el informe. orden de cesar y desistir que la comisión envió al departamento de parques en junio.

Las acciones, reconocidas por los funcionarios del parque, violaron la Ley de Especies en Peligro de Extinción federal, que prohíbe acosar o dañar especies protegidas, así como la Ley de Costas del estado, según la orden de la Comisión de Costas.

"No hay duda de que se produjeron violaciones", dijo Gold. "Por supuesto que la Comisión Costera debería avanzar con una acción".

La comisión podría, como medida extrema, ordenar el cierre del parque si continúa violando las leyes. Pero el departamento de parques ha dicho repetidamente que la comisión no tiene autoridad sobre la administración del parque. Las dos agencias estatales podrían llevarse mutuamente a los tribunales, pero eso sería una mala óptica para la administración de Newsom, además de caro.

 Una parte de las dunas está acordonada para proteger aves raras (chorlitos nevados y charranes pequeños de California) durante la temporada de anidación el 21 de julio de 2020. Foto de Brittany App para CalMatters

El mismo argumento del Día de la Marmota se ha estado reproduciendo en un bucle sin fin durante décadas. Los esfuerzos para manejar la disputa ahora se han elevado a los niveles más altos de la administración, con el Secretario de Recursos, Wade Crowfoot, participando personalmente en la diplomacia del transbordador entre las dos agencias.

“Claramente ha habido una desconexión entre la Comisión Costera y el Departamento de Parques durante algún tiempo, y lo que parece ser una frustración creciente de la Comisión Costera”, dijo Crowfoot a CalMatters. “Estamos trabajando para determinar si se pueden reconciliar. Estamos tratando de superar lo que han sido años, si no décadas, de desconexión ".

Sembrado de promesas rotas

El departamento de parques le ha prometido a la comisión en innumerables ocasiones que cumpliría con varios acuerdos, y con la misma frecuencia incumplió.

El registro está tan lleno de promesas incumplidas que está claro que la agencia de parques "no tiene en cuenta la Ley Costera o los recursos costeros", dijo Mary Shallenberger, ex presidenta de la Comisión Costera que estuvo en la agencia de 2004 a 2017. “Es asombroso que todavía esté sucediendo. Nada hoy es diferente a nuestra primera audiencia sobre lo que está haciendo el departamento de parques ".

En un acuerdo de una demanda presentada por Sierra Club, los funcionarios del parque estatal dijeron que esperaban crear un plan de conservación para proteger el hábitat de las aves para 2004. Dieciséis años después, en febrero, un proyecto de plan finalmente se publicó. No ampliaría la protección de las aves y, en cambio, propone cerrar una importante zona de reproducción. Los funcionarios federales y estatales de vida silvestre han arremetió contra el plan, diciendo que subestima enormemente el impacto sobre las especies en peligro de extinción.

Lucia Casalinuovo, residente de Oceano, protesta por el uso fuera de la carretera del parque estatal mientras está de pie junto a un mural que muestra los vehículos el 21 de julio de 2020. Foto de Brittany App para CalMatters

El Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. Ha advertido repetidamente al parque sobre las muertes de chorlitos que violan la ley federal. en un Carta xnumx, la agencia federal reprendió al parque por el lento progreso en el plan de hábitat y advirtió sobre sanciones civiles o penales. Sin embargo, no se ha tomado ninguna medida.

El departamento de parques acaba de incumplir otra fecha límite: en lugar de presentar un borrador de un plan de gestión detallando el uso de la tierra a largo plazo del parque en la Comisión Costera Reunión del 8 de octubre, los funcionarios del parque dijeron que necesitaban más tiempo y prometieron un plan para diciembre. Los detalles de ese documento sugieren que el parque tiene la intención de aumentar las áreas para montar y abrir un lago aislado para los todoterreno.

Los funcionarios del parque también lanzaron otra bomba el mes pasado. La comisión había ordenado que Oceano permaneciera cerrado hasta el 5 de octubre para proteger a las aves durante toda su temporada de anidación. El parque reabrió a un número limitado de visitantes el 30 de octubre, lo que provocó las quejas de los comisionados de que el parque primero debe tener su plan de gestión en su lugar.

Quintero, el director del departamento de parques, dijo que aún no ha visto un borrador, por lo que no puede comentar sobre los planes de la agencia para Oceano.

"Continuaremos trabajando en ello", dijo. "Creo que con Oceano, siempre estaremos trabajando en eso".

'Parque para vehículos todo terreno, no una reserva natural'

Oceano Dunes está supervisado, en una bifurcación única, por el División de recreación de vehículos motorizados fuera de carretera, una entidad separada dentro del departamento de parques del estado. La división supervisa únicamente nueve parques estatales que se adaptan al todoterreno.

Debido a que la protección del chorlito en Oceano se paga con las tarifas de la comunidad todoterreno, se crea un argumento circular: “Ellos (los funcionarios del parque) dicen: 'Si no tuviéramos los vehículos todoterreno, no tendríamos el dinero para hacer este trabajo '. Pero si no tuviera vehículos todoterreno en las dunas, no necesitaría el dinero para salvar a las aves ”, dijo Andrea Jones, directora de Conservación de Aves de la Sociedad Audubon de California.

Si los conservacionistas encuentran encantador Oceano Dunes, también lo hacen los todoterreno. Los defensores hacen argumentos apasionados citando al parque como un avatar para generaciones de ciclistas y un destino anual para las familias.

Un comentarista en una reunión reciente de la Comisión Costera se refirió a los chorlitos como "ocupantes ilegales" y dijo a los comisionados, "es un parque de vehículos fuera de la carretera, no una reserva natural".

“Los todoterreno son las especies en peligro de extinción. Nos estamos volviendo tan atrasados ​​como sociedad que estamos cerrando playas ... por un pájaro ".

LEA RIGO-HENSLEY, AMIGAS DE OCEANO DUNES

Usar una especie en peligro de extinción como punto de apoyo para abrir un cofre del tesoro de quejas es una táctica común para los desarrolladores, las compañías petroleras y otros, al igual que proteger a los animales en peligro como un mecanismo para que los conservacionistas bloqueen el desarrollo. En otras palabras, en Oceano, los jinetes ven al ave como un impedimento y los ambientalistas ven al ave como un escudo.

Dado el historial, es difícil ver cómo se desenredará la disputa o cómo se restablecerá el equilibrio buscado. Si se les quita un acre a los jinetes en favor de las aves, dicen los defensores, asaltarán la playa y las dunas para recuperar su reino de arena.

"Los todoterreno son la especie en peligro de extinción", Lea Rigo-Hensley, miembro del grupo de vehículos pro-todoterreno Amigos de Oceano Dunes, dijo a la Comisión Costera. "Nos estamos volviendo tan atrasados ​​como sociedad que estamos cerrando playas y terminando con las tradiciones por un pájaro".

Evelyn Delany, ex supervisora ​​del condado de San Luis Obispo y defensora de la eliminación de los vehículos todoterreno en el parque, no confía en que una agencia estatal a la que se le permite operar de manera tan deliberada durante tanto tiempo pueda ceder a las órdenes de una agencia hermana.

“En esta rama de los parques estatales, no le prestan atención a nadie más”, dijo Delany. “Han aprendido que pueden salirse con la suya. Estoy observando para ver hasta dónde llegará esto ".

Las tranquilas dunas y la playa del parque estatal Oceano Dunes atrajeron a los residentes locales en julio pasado, cuando el parque se cerró a los vehículos todo terreno debido a la pandemia. Foto de Brittany App para CalMatters

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